The Economist: ¿Cuánto tiempo puede evitar Venezuela el default?

El diario británico, The Economist, con especialidad en finanzas, publica un trabajo sobre las dificultades financieras que atraviesa la Venezuela petrolera y el aumento del riesgo a caer en un incumplimiento de pago de deuda internacional. Analiza también la realidad política de Venezuela en cuanto a la verdadera unidad de la oposición política a Nicolás Maduro.

The Economist

La mera mención de Venezuela debería hacer estremecer a la mayoría de los inversionistas. Su presidente, Nicolás Maduro, dice que el capitalismo ha “destruido el planeta” y se compromete a construir una utopía socialista. La producción económica del país se ha reducido en más de un tercio desde 2014, y está sufriendo una grave escasez de alimentos y medicinas.

No obstante, una clase de activos venezolanos ha entregado retornos en los últimos años que dejarían a cualquier inversionista lamiendo sus chuletas: bonos emitidos por el gobierno y por PDVSA, la petrolera estatal. Desde enero de 2015, han aumentado en valor en casi un 60%, mientras que cada cupón se ha pagado a tasas de interés astronómicas. “Nunca ha habido un mejor amigo de los bonistas que Venezuela”, dice Ray Zucaro de RVX Asset Management, una firma de inversiones con sede en Florida.

El espectáculo de los acreedores extranjeros que engordan con la deuda venezolana mientras la población del país pasa hambre, en promedio, los encuestados dijeron que su peso había bajado 9 kilos durante el año pasado y eventualmente resultaría políticamente insostenible y financieramente insostenible. El gobierno de Maduro realmente se tambalea cada vez más al borde del default. El 27 de octubre, PDVSA dijo que había realizado un pago principal de $ 842 millones. Sin embargo, los inversores no comenzaron a recibir el dinero hasta el 1 de noviembre, y los intermediarios que manejan la transacción dijeron a los clientes que esperaran una transferencia el 2 de noviembre, cuatro días después de la fecha de vencimiento. Nomura, un banco de inversión, llama al episodio “casi un error”. Otra cuota, valorada en $ 1.200 millones, también venció el 2 de noviembre. Para cumplir con estas obligaciones, Venezuela ha retrasado más de $ 700 millones de otros pagos, haciendo uso de un período de gracia de 30 días.

A medida que el gobierno insolvente baraje dinero de un bolsillo a otro para evitar la bancarrota, los inversores esperan lo peor. El precio de los swaps de incumplimiento crediticio venezolanos corresponde a un 75% de probabilidad de algún tipo de incumplimiento en los próximos 12 meses, y un 99% de posibilidades durante los próximos cinco años. Sin embargo, los mercados han subestimado durante mucho tiempo el compromiso de pago de Maduro: en marzo de 2015, las probabilidades de impago en el año siguiente eran del 60%. Y los mismos factores que han permitido a Venezuela mantenerse a flote hasta el momento podrían ayudarlo a aguantar por mucho más tiempo de lo que los mercados creen que es posible.

Es un testamento de la magnitud de la mala gestión en Venezuela que un país con más reservas de petróleo que Arabia Saudita ha llegado a una situación tan desesperada. Durante la presidencia de Hugo Chávez, que comenzó en 1999, el gobierno desmanteló sistemáticamente el sector privado. Expropió a miles de empresas, estableció controles bizantinos sobre los precios al consumidor y las divisas extranjeras, permitió a los compinches saquear el erario público y convirtió a PDVSA, que alguna vez fue una vaca de efectivo, en un plan de trabajo improvisado. Cuando murió en 2013, los altos precios del petróleo aún cubrían los cimientos podridos de la economía. Pero el boom petrolero terminó el año siguiente, dejando a Maduro, un ex chofer de autobús cuya principal cualificación para el cargo era su lealtad a Chávez, para dirigir un país en caída libre económica. Maduro dobló las políticas de Chávez y convirtió una situación sombría en una crisis humanitaria.

Para financiar las facturas domésticas del gobierno, Maduro aceleró las imprentas y desencadenó una ola de hiperinflación. Los acreedores extranjeros de Venezuela, sin embargo, requieren el pago en moneda fuerte. A medida que los ingresos de exportación del país colapsaron de $ 98 mil millones en 2012 a solo $ 29 mil millones este año, el gobierno ha dejado que la mayor parte del ajuste recaiga en las importaciones, incluso en artículos de primera necesidad como pan y papel higiénico.

La sorprendente rectitud de Venezuela como deudor proviene de una improbable confluencia de factores. Ningún gobierno democrático podría sumir a su pueblo en la miseria y esperar permanecer en el poder. Sin embargo, Maduro ha prescindido de toda pretensión de legitimidad: en agosto instaló una “asamblea constituyente” como un parlamento simulado para reemplazar a la asamblea nacional controlada por la oposición. Sus fuerzas de seguridad han respondido con dureza a las protestas callejeras: según la ONU, han matado al menos a 46 personas en 2017. En general, los países con problemas de liquidez recurren al Fondo Monetario Internacional para obtener préstamos durante las crisis financieras. Sin embargo, Chávez se retiró del Fondo en 2007, y presumiblemente requeriría que Maduro establezca políticas sensatas a cambio de su asistencia.

Dado el izquierdismo del presidente, su opción más consistente desde el punto de vista ideológico sería dejar de pagar, como lo hizo Argentina en 2001. Sin embargo, a diferencia de Argentina, Venezuela es un petro-estado con activos valiosos en el exterior. PDVSA posee Citgo, una refinería estadounidense, además de petroleros que atracan en puertos extranjeros. Si Venezuela incumple, los acreedores internacionales intentarán apoderarse de esos activos. Eso, a su vez, podría hacer que las operaciones de PDVSA -y por extensión lo que queda de la economía venezolana- se detengan.

 

A pesar de que Maduro parece estar decidido a evitar el incumplimiento, todavía está luchando por juntar suficiente moneda fuerte. La principal razón por la que el gobierno se ha mantenido actualizado hasta ahora es la generosidad de los patrones extranjeros. Durante la última década, China le ha prestado a Venezuela más de $ 50 mil millones y acepta pagos en petróleo. Rusia también ha realizado una serie de préstamos de emergencia a PDVSA, a menudo justo antes de los pagos de los bonos soberanos. En abril, Rosneft, una compañía petrolera cuyo propietario mayoritario es el gobierno ruso, prestó a PDVSA $ 1bn. A cambio, según una investigación de Reuters, una agencia de noticias, se le ha ofrecido la propiedad parcial de hasta nueve proyectos petroleros venezolanos.

Lo que no puede continuar

¿Cuánto tiempo puede continuar Venezuela cumpliendo con sus obligaciones? Por un lado, parece que el país se está quedando sin margen de maniobra financiera. Sus reservas en moneda extranjera han disminuido desde un máximo de $ 43 mil millones en 2008 a solo $ 10 mil millones ahora, en gran parte en forma de lingotes de oro sólido. Para el próximo año, se espera que caigan a solo $ 2.4bn.

Además, la logística del pago se está volviendo cada vez más difícil. A medida que Maduro ha llevado al país a una dictadura abierta, Estados Unidos ha respondido con sanciones. A las entidades estadounidenses se les prohíbe hacer negocios con docenas de figuras gubernamentales de alto nivel, incluidos el presidente, el vicepresidente, el fiscal general y el ministro de economía. También tienen prohibido negociar en nuevas emisiones de bonos de Venezuela y PDVSA. Ambas medidas parecen haber asustado a los oficiales de cumplimiento en los bancos internacionales, los más cautelosos están aconsejando contra todos los tratos con Venezuela.

No obstante, si Venezuela tuviera que vivir dentro de sus medios domésticos, ya habría fracasado. La reciente recuperación en los precios del petróleo, que ahora supera los $ 50 por barril, podría retrasar el día del juicio del gobierno. Y si Venezuela se atrasa en los pagos, sus acreedores pueden resultar sorprendentemente flexibles. Buscar reparación de un incumplimiento venezolano sería extraordinariamente complicado. La estructura de propiedad compleja de PDVSA, un conglomerado en expansión, es probable que cause largas batallas legales sobre qué activos pertenecen a qué entidades. Y debido a que PDVSA se ha vuelto indistinguible del estado venezolano, incluso los pequeños tenedores de sus bonos, que carecen de “cláusulas de acción colectiva” que impiden a los acreedores individuales retener a la mayoría en rescate, podrían ser capaces de presionar los reclamos cruzados contra el gobierno.

En el caso de Argentina, los tenedores de bonos litigiosos lograron bloquear los pagos de Argentina sobre su deuda reestructurada nueve años después de que se emitieran esos bonos. Con esta nueva experiencia en mente, muchos acreedores pueden preferir reducir la holgura de Venezuela y seguir recaudando lo que puedan.

Incluso si los tenedores de bonos juegan duro, los aliados de Venezuela podrían acudir en su rescate. Según Mónica de Bolle, del Instituto Peterson, un grupo de expertos en Washington, tanto China como Rusia “quieren encadenar esto”. El costo de mantener el desempeño de la deuda de Venezuela es trivial en relación con el tamaño de los presupuestos de esos gobiernos. A cambio, ambos obtienen un punto de apoyo duradero en un país con grandes reservas de energía, y llegan a vejar a Donald Trump al apuntalar un régimen antiamericano a solo 1.300 millas de la parte continental de los Estados Unidos.

Esa ecuación geopolítica podría cambiar si el Sr. Maduro fuera derrocado. Pero las apuestas sobre su expulsión han demostrado hasta ahora ser tan infructuosas como las apuestas sobre el incumplimiento. Su asamblea constituyente puede redactar una nueva constitución que lo asegure en el poder. Y la oposición, una frágil coalición de partidos unidos solo en su determinación de derrotarlo, comenzó a fracturarse visiblemente el mes pasado, luego de una derrota en las elecciones para gobernaciones estatales (que parecen haber sido amañadas en parte por el gobierno). Dos de sus líderes más conocidos, Henry Ramos Allup y Henrique Capriles, intercambiaron insultos durante conferencias de prensa consecutivas.

Zucaro predice que la tendencia “caníbal” de la oposición mantendrá al Sr. Maduro en el cargo, y que las inversiones en las ovejas negras de los mercados de deuda soberana continuarán dando sus frutos. Él declara: “No creo que la fiesta haya terminado todavía”.

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